What is a Motet?

En esta nueva lectura de dos minutos sobre nuestro trabajo, el director artístico y director Richard Allen Roeresponde la pregunta, “¿Qué es un motete?”

Un “motete” es un género musical, como “cuarteto” o “sinfonía”, que se basa en un texto religioso (en la tradición occidental: cristiano). Piense en la palabra francesa para “palabra”, que es “mot”. Mot-ete.

Entonces, una pieza musical basada en palabras, se podría decir, con un texto religioso. Debe ser cantado.

Cuando se habla de la música antigua del Renacimiento, generalmente se refiere a la música que se cantaba en los servicios religiosos, pero que no formaba parte del Ordinario de la Misa (Kyrie, Gloria, Credo, Sanctus, Agnus Dei). Y dado que era el escenario de un texto religioso, no se confundiría con desarrollos musicales posteriores que fueron más secular, como los madrigales u óperas.

¿Y en la época de Bach? Bueno, Bach compuso un pequeño número de motetes, muy pequeño en comparación con sus cantatas, unas diez piezas más cortas en total. Los eruditos alguna vez pensaron que los motetes de Bach fueron encargados por prominentes familias de Leipzig para ser interpretados en los funerales de un ser querido fallecido. La opinión sobre esto está cambiando, a medida que se descubre más documentación de funerales reales en el período de 1720 a 1750 en Leipzig.

Uno de los motetes de Bach, “Jesu, meine Freude”, BWV 227, ilustra este desarrollo en la erudición. Los textos recientemente descubiertos del “boletín” del funeral que durante mucho tiempo se consideró el encargo y la procedencia de la obra, no mencionan la pieza para nada. Incluso las piezas enumeradas, que fueron cantadas por la congregación, no incluyen el coral del que recibe el nombre el motete. Es dudoso que una obra tan sustancial como “Jesu, meine Freude” pudiera haber sido encargada para este funeral, dada su ausencia en los materiales probatorios relacionados con el funeral real. Entonces, ¿cómo conseguimos este, o cualquier motete, de la pluma de Johann Sebastian Bach?

Una posible respuesta se encuentra en la larga tradición del Thomaner de Leipzig (el famoso coro de niños de la escuela e iglesia de St. Thomas, donde Bach era cantor) de utilizar las cantatas de Bach como piezas de formación. Cuando Mozart visitó la escuela St. Thomas en 1789, escuchó el motete de Bach “Singet dem Herrn, ein neues Lied”, BWV 225. Por supuesto, estaba cautivado por esta música y copió con entusiasmo las partes para su propia colección.

Cuando el musicólogo estadounidense y estudioso de Bach, Daniel Melamed, visitó la Thomas-Schule casi tres siglos después, se encontró con los motetes de una manera bastante cotidiana. Él escribe, “en una pequeña mesa en la parte delantera de la sala había pilas ordenadas de las partituras de los motetes de Bach, apiladas como una especie de gráfico de barras del trabajo del coro. Parecía particularmente apropiado que estas composiciones, que aparentemente nunca han abandonado el repertorio del Thomanerchor desde que su compositor fue su director, se mostraran simbólicamente como el corazón del repertorio del coro incluso hoy”. (Daniel Melamed, J. S. Bach y el Motet alemán, Cambridge University Press, 1995)

Uno se pregunta si Mozart vio tal pila de motetes cuando entró al espacio de ensayo en su visita. Dudoso, pero no imposible. Si es así, las pilas no habrían sido partituras, como las que tenemos hoy en día, sino pilas de partes de voces individuales, escritas a mano por estudiantes de Thomaner, en las partes de soprano, alto, tenor y bajo. La música vocal durante la era de Bach o Mozart no se publicaba ni imprimía a menudo, y cuando se imprimía, se imprimía como partes de voz individuales, en lugar de las partituras colectivas que disfrutan los coros modernos. Esto habría dado lugar a unas pilas bastante altas, y se habría requerido un esfuerzo considerable para causar una buena impresión. Se cree que Mozart escuchó el motete de Bach “Singet den Herrn”, BWV 225 en ese viaje en 1789. Esa obra es para doble coro, por lo que habría ocho partes individuales para recopilar y colocar en el formato moderno. Solo ese motete habría creado una gran “pila”, si ese fuera el caso.

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German Motet

J.S. Bach and the German Motet,
by Daniel Melamed
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